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Contrairement au vélo moderne, le vélocipède, inventé en 1861, avait les pédales situées au centre de la roue avant. Pour rendre le vélo plus rapide on pense alors, dans les années 1870, à augmenter la taille de cette roue. On appelle ce nouveau vélo le grand-bi.

Il a pour particularité d’avoir une très grande roue avant, qui mesurait en moyenne 130 cm de diamètre, et une petite roue arrière de 40 cm de diamètre. Ce vélo était utilisé principalement pour les courses cyclistes. Mais, considéré comme trop dangereux, il n’était pas populaire auprès du grand public. En effet, il était impossible de rester sur le grand-bi à l’arrêt et les chutes, par-dessus le guidon, étaient fréquentes.

Il est très vite remplacé par la bicyclette de sureté proche du vélo actuel. De 1884 à 1886, l’américain Thomas Stevens est le premier à faire le tour du monde sur un grand-bi en 2 ans, 7 mois et 25 jours de San Francisco à Yokohama. Vous pouvez retrouver des grands-bis dans l’exposition « À bicyclette ! », jusqu’au 26 août, à l’Historial de la Vendée

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